Очень странное на вид существо, покрытое длинными иглами, обитало в глубине океана на заре зарождения сложных форм жизни на Земле. В статье, опубликованной в журнале Science от 2 марта, ученые описывают древнее беспозвоночное, которое они назвали Orthrozanclus reburrus. 11 его окаменелостей были найдены в сланце Берджесс в Канаде.

Описание этого существа составили ученые Жан-Бернар Карон из Королевского Музея Онтарио в Торонто и Саймон Конвей Моррис из британского Кембриджского университета. По их словам, «это совсем крохотное существо», в длину не более одного сантиметра, жило на земле около 505 млн лет назад, в кембрийский период.

В истории жизни на Земле это был переломный момент, когда за довольно короткий отрезок времени появились животные сразу многих видов – это явление ученые называют «кембрийским взрывом».

У Orthrozanclus не было глаз и конечностей. Он передвигался по дну океана, как улитка, и питался бактериями. Раковина и длинные иглы, которыми было утыкано его тело, защищали его от врагов. «Вы бы не захотели наткнуться на такое, обувая туфли», - отметил Карон, рассказывая о колючем малыше агентству Reuters.

Обнаружение этого беспозвоночного позволило восполнить еще одно недостающее звено в цепочке эволюции жизни на Земле. По мнению ученых, Orthrozanclus является представителем ранее неизвестного вида организмов, которые обладали похожим защитным «панцирем». Это дальние родственники улиток, червей и моллюсков.

Описание животного было составлено благодаря хорошо сохранившимся окаменелостям, девять из которых хранятся в Королевском Музее Онтарио, а две – в Смитсонианском институте в Вашингтоне. Все они были найдены в сланце Берджесс в Канаде, который оказался настоящим кладезем ископаемых животных раннего периода истории Земли. Некоторые из этих животных являются дальними предками существующих ныне видов, а другие давно исчезли.

В их числе было, например, необычное животное галлюцигения (Hallucigenia), которое обязано этим названием своему крайне странному обличью: судя по отпечаткам в сланце,оно было похоже на небольшого - в пару сантиметров длиной - червяка, однако помимо двух рядов из 14 ног (по семь ног в каждом), на «спине» «червяка» был расположен еще и ряд "шипов".

В тех же сланцах был найден и зубастый хищник аномалакрис (Anomalocaris), достигавший двух метров в длину. Его сегментированное тело, снабженное «плавательными лопастями», было похоже на тело некоторых кольчатых червей. Однако это тело было снабжено передними конечностями (каждая из которых по форме слегка напоминает «креветку») и крупные глаза на стебельках, как у членистоногих.